India merupakan negara demokrasi terbesar kedua di dunia, yang memiliki lebih dari 1,3 miliar penduduk. Negara itu tidak dikenal secara baik dalam urusan sepak bola, mengingat mereka belum pernah mendapatkan kesempatan tampil di Piala Dunia. India sendiri lebih dikenal dengan cabang olahraga kriket dan hoki.

Seperti China, Timnas India dikenal sebagai raksasa yang tertidur panjang di kancah internasional. Padahal mereka sempat memiliki bakat potensial yang dianggap belum bisa dimanfaatkan dengan sangat baik. Itu terbukti ketika mereka hanya bisa berada di peringkat ke-104 FIFA.

Dengan demikian, partisipasi Macan Biru dalam acara olahraga terbesar di dunia telah direduksi menjadi satu anekdot yang patut dipertanyakan. Yakni, India melepaskan tempat mereka di Piala Dunia 1950 Brasil, karena mereka menolak untuk mematuhi aturan FIFA tentang pemain yang diwajibkan untuk menggunakan sepatu.

Pada era itu, Timnas India memang dikenal sebagai tim yang selalu tampil tanpa alas kaki atau nyeker. Beberapa pemain mereka memilih untuk hanya mengenakan kaos kaki, dan ada pula yang benar-benar telanjang kaki.

Pada kenyataannya, India memiliki beberapa alasan untuk menolak undangan Brasil dan FIFA untuk menjadi tim Asia kedua yang pernah ada di ajang Piala Dunia. Faktor pertama yang mereka perhitungkan adalah lamanya perjalanan keliling dunia dengan kapal dan biaya.

Turki juga menyerahkan tempat mereka di turnamen, karena alasan yang sama, sementara tim Eropa seperti Skotlandia, Irlandia, Portugal dan Prancis semuanya memilih untuk tidak berpartisipasi pada Piala Dunia 1950.

Alasan lain adalah bahwa Federasi Sepak Bola Seluruh India (AIFF) dulu memainkan pertandingan 70 menit di dalam negeri, berbeda dengan standar FIFA, yakni 90 menit. Situasi ini dianggap akan merugikan kebugaran saat memasuki turnamen.

Namun, mungkin yang terpenting adalah fakta bahwa AIFF sama sekali tidak peduli dan terlalu meremehkan pentingnya Piala Dunia. Piala Dunia saat itu masih belum mendapatkan pamor bagi penikmat sepak bola India.

Proses kualifikasi India juga tidak terlalu berat, dan AIFF mendapat undangan setelah semua pesaing regional mereka mengundurkan diri. Bagi AIFF, Olimpiade masih menjadi turnamen paling populer dalam sepak bola. Mereka menganggap bahwa Piala Dunia merupakan pertunjukan sampingan yang tidak perlu dilakukan.

Kapten Timnas India saat itu, Sailen Manna, mengatakan kepada Sports Illustrated, “Kami tidak tahu tentang Piala Dunia saat itu. Bagi kami, Olimpiade adalah segalanya. Tidak ada yang lebih besar.”

Brasil terus berhubungan dengan AIFF hingga menit terakhir, dan membuat janji tentang biaya perjalanan mereka. India, bagaimanapun, tidak muncul di Piala Dunia, dan memutuskan meninggalkan Grup 3. Saat itu, mereka seharusnya tampil bersama Swedia, Italia dan Paraguay.

Keputusan untuk tidak hadir pada Piala Dunia 1950 tampak seperti bunuh diri bagi AIFF. Partisipasi yang sukses tidak hanya dapat memulai dorongan awal menuju profesionalisme olahraga di negara itu.

Tanpa Sepatu

India national football team at the Olympics - Wikipedia

India memutuskan tidak pergi ke Brasil pada tahun 1950 untuk membuat rekor di Piala Dunia. Banyak yang mengatakan bahwa aturan menggunakan sepatu menjadi alasan utamanya. Mengingat, India tidak hanya bermain tanpa alas kaki, tetapi mereka juga bermain bagus dengan kaki telanjang.

Di Olimpiade 1948, Timnas India sebenarnya tersingkir di babak pertama. Namun mereka mampu menahan Prancis untuk 1-1 sampai saat-saat terakhir di Lynn Road, sebelum kebobolan pada menit ke-89.

Meskipun tersingkir lebih awal, dilaporkan bahwa Raja George VI mengundang pelatih Syed Abdul Rahim dan tim India ke Istana Buckingham setelah pertandingan. Sang raja dikabarkan terkesan dengan penampilan tangguh Timnas India. Salah satu pemain yang menjadi perbicangan adalah Ahmed Khan, di mana ia dijuluki ‘pawang ular’ oleh media Inggris karena kontrol bola yang memukau.

Dua tahun setelah Piala Dunia di Brasil, India kembali bebas bermain tanpa alas kaki dalam ajang Olimpiade 1952. Sementara lapangan kokoh di London menguji kemampuan India tanpa alas kaki, lapangan dingin dan kualitas lawan terbukti tak bisa diantisipasi oleh India. Saat itu, mereka harus dibantai 1-10 oleh Yugoslavia.

Kekalahan yang memalukan itu menjadi katalis bagi AIFF untuk mewajibkan pemakaian sepatu pada tahun 1952. India pun melanjutkan untuk mencapai momen terbesar mereka sebagai negara sepak bola pada tahun 1956 di Olimpiade Melbourne. Kala itu, mereka finis di urutan keempat, sekaligus menjadi tim Asia pertama yang mencapai semifinal.

Bersama Neville D’Souza, Timnas India mencetak gol pada pertandingan, termasuk hattrick saat India mengalahkan Australia 4-2. Kemenangan itu membuat mereka berhasil menembus babak semifinal Olimpiade 1956.

Meski begitu, penarikan diri dari Piala Dunia 1950 tetap menjadi kemunduran besar dalam sepak bola India. Meskipun tim nasional sepak bola India mengalami penurunan, namun penduduk negara itu masih merasa banggi setelah para atlet kriket membawa pulang trofi Piala Dunia. Hal itu nyatanya mendorong jutaan orang untuk setia pada olahraga tersebut.

Permintaan Main Tanpa Sepatu Ditolak FIFA

India and its 'shoeless' FIFA World Cup - Sportageous

Tiga belas tim berpartisipasi dalam turnamen Piala Dunia 1950 silam. Awal acara tersebut dikelilingi dengan cerita dari banyak tim yang menolak untuk berpartisipasi atau ditolak untuk tampil. Salah satu tim tersebut adalah India. Mereka lolos ke Piala Dunia untuk pertama kalinya tetapi mereka tidak ambil bagian.

Alasan ketidakhadiran mereka sering dikaitkan dengan penolakan untuk bermain tanpa alas kaki, namun, artikel Bonanza88 ini akan membahas bahwa ini mungkin tidak sepenuhnya benar.

India telah lolos ke Piala Dunia sebagai tim terbaik di Asia, dan mereka dijadwalkan berada satu grup dengan Italia, Swedia dan Paraguay.

Tim India dilengkapi dengan baik untuk bersaing di Piala Dunia 1950. Paraguay adalah tim terlemah di grup, yang finis terbawah tanpa memenangkan satu pertandingan pun. India akan memiliki peluang kuat melawan mereka.

Swedia sendiri bisa menjadi memberikan ujian yang lebih keras bagi India saat mereka menyelesaikan babak penyisihan tanpa kekalahan. Mencetak lima gol dalam dua pertandingan, Swedia berhasil memuncaki klasemen Grup 3 Piala Dunia 1950.

Sisi Italia melakukan perjalanan di belakang tragedi tim yang melihat delapan pemain mereka meninggal, ini merusak kualitas dan kondisi mental Gli Azzurri. Sulit untuk memprediksi atau menduga apa yang bisa terjadi di Piala Dunia mana pun, terutama setelah menyaksikan berbagai kejutan di babak penyisihan grup Piala Dunia, tetapi wajar untuk mengasumsikan bahwa India berada pada posisi yang kuat.

India memiliki kualitas yang cukup untuk tampil mengesankan di Piala Dunia pertama mereka, tetapi mereka tidak berpartisipasi di final. Warisan sepakbola India tidak terlalu terkenal. Seharusnya, partisipasi di Brasil akan meningkatkan permainan mereka ke tingkat yang jauh lebih tinggi dan memberikan para pemain dan negara dengan eksposur sepak bola yang jauh lebih besar.

Seperti disebutkan sebelumnya, India bukan satu-satunya tim yang tidak berpartisipasi pada tahun 1950, karena FIFA menginginkan turnamen 16 tim, namun hanya 13 yang berkontribusi. India bergabung dengan Prancis, Turki, Austria, Skotlandia, dan Argentina, yang semuanya menolak tampil karena alasan berbeda.

Kegagalan untuk mengamankan tim-tim ini menyebabkan FIFA mengejar negara lain dengan keinginan menjadikan Piala Dunia populer. Salah satu negara baru ini adalah India, jadi FIFA mendekati AIFF untuk meminta keterlibatan tim berjuluk Macan Biru.

Kemungkinan menarik negara sebesar seperti India sangat menarik bagi FIFA. Mereka ingin Ghandi’s India terlibat di panggung dunia. India adalah satu-satunya tim Asia yang didekati dan FIFA menawarkan untuk membayar biaya perjalanan mereka untuk membawanya ke Brasil.

Alasan ketidakhadiran ini telah ditempatkan pada berbagai faktor. Jelas bukan melalui intervensi politik, pemerintah India tidak pernah menentang masuknya India dan Perdana Menteri. Mereka saat itu mendorong penggunaan olahraga untuk menginspirasi kebanggaan dan identitas nasional.

Tampaknya alasan utamanya adalah AIFF menunda keputusan apakah mereka akan hadir, agar diberi perjalanan gratis dari FIFA, dan mungkin mereka sedang menunggu keuntungan lebih lanjut sebelum kesempatan itu akhirnya berlalu.

Salah satu alasan penundaan ini adalah beban finansial untuk membeli sepatu bola untuk semua pemain Timnas India. Aturan FIFA mensyaratkan bahwa semua pemain harus memakai sepatu bola, yang tidak biasa digunakan oleh para pemain India. Mereka ingin bermain tanpa alas kaki tetapi ditolak mentah-mentah.

Juga harus disebutkan bahwa Piala Dunia 1950 tidak sepenting sekarang. Jika dilihat secara anakronistik, tampaknya menggelikan bagi negara mana pun untuk menolak bermain di Piala Dunia, tetapi turnamen itu tidak begitu bergengsi hanya dalam edisi keempatnya.

Banyak negara, termasuk India, memilih untuk fokus pada perlengkapan internasional domestik dan Olimpiade. AIFF khawatir bahwa keikutsertaan India di Piala Dunia akan membuat para pemain profesional terbang ke Brasil, dan hanya pemain amatir yang bisa bermain di Olimpiade. Mereka pun tak ingin merusak kesempatan itu.

Selain itu, satu-satunya cara tim untuk melakukan perjalanan ke luar negeri adalah dengan perahu. Jadi, perjalanan besar yang harus dilalui tim India ke Brasil dikatakan sangat jauh.

Terlepas dari faktor-faktor negatif ini, para pemain India masih amatir dan mereka akan diterima untuk bermain di Olimpiade mendatang jika mereka pergi ke Brasil untuk Piala Dunia 1950.

Meskipun perjalanan itu akan sangat besar, FIFA telah menawarkan untuk membayar agar AIFF tidak kehilangan uang. Tampaknya jika mereka setuju untuk memakai sepatu bola, maka semuanya sudah siap bagi mereka untuk bermain di Piala Dunia.

Segala sesuatu yang lain terasa seperti alasan, atau mungkin mereka berharap FIFA terus menawarkan handout. AIFF harus menanggung banyak kesalahan, dan merupakan alasan utama India tidak pernah berpartisipasi dalam Piala Dunia.

Kapten Timnas India saat itu, Ahmed Khan nyatanya menyesali keputusan timnya menolak bermain di ajang Piala Dunia 1950. Karena menurutnya, jika tampil di ajang tersebut, para pemain muda India bisa termotivasi untuk tampil lebih baik dan membantu perkembangan sepak bola negera tersebut.

“Seandainya India berpartisipasi di Piala Dunia 1950, itu akan berdampak positif pada perkembangan sepak bola di negara ini,” kata Ahmed ‘Snake Charmer’ Khan, anggota terakhir tim India yang masih hidup, dikutip Bonanza88 dari Indian Express.

“Bermain melawan pemain sepak bola kelas dunia akan memotivasi kami untuk meningkatkan standar kami, yang akan membuka jalan bagi pemain muda untuk meniru pemain di era saya,” tutup Ahmed Khan.